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Mercoledì, 21 Febbraio 2024
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L'incredibile foto di una stella che muore

Una spettacolare stella di Wolf-Rayet è stata fotografata dal telescopio spaziale James Webb nel momento che precede la supernova

La rara vista di una stella Wolf-Rayet – tra le stelle più luminose e più massicce conosciute – è stata una delle prime osservazioni effettuate dal telescopio spaziale James Webb di NASA/ESA/CSA. Webb mostra la stella WR 124 con dettagli senza precedenti con i suoi potenti strumenti a infrarossi. La stella si trova a 15.000 anni luce di distanza nella costellazione del Sagittario.

Una stella di Wolf-Rayet è un raro preludio alla più famosa supernova. Il telescopio Webb apre così a nuove possibilità per lo studio dei dettagli nella polvere cosmica, che si osserva meglio nelle lunghezze d’onda infrarosse della luce. La NIRCam (Near-Infrared Camera) di Webb bilancia infatti la luminosità del nucleo stellare di WR 124 e i dettagli intricati nel gas circostante più debole. Il Mid-Infrared Instrument (MIRI) del telescopio rivela la struttura disomogenea della nebulosa di gas e polvere che circonda la stella. 

Stelle come WR 124 fungono anche da analogo per aiutare gli astronomi a comprendere un periodo importantissimo nella storia dell’Universo. Simili stelle morenti, infatti, hanno seminato l'Universo con gli elementi pesanti forgiati nei loro nuclei. L’immagine dettagliata di Webb di WR 124 fotografa per sempre un breve e turbolento periodo di trasformazione, e mette le basi per altre incredibili scoperte future.

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